埃克森美孚:石油巨头正处在变革的十字路口

转载自New York Times|埃克森美孚曾经是美国最赚钱的公司之一,但在今年前9个月,公司亏损了24亿美元,股价下跌了约35%。埃克森美孚曾经经历过被政府排挤、投资失败和灾难性的埃克森瓦尔迪兹漏油事件,但依旧赚得盆满钵满,可谓是一个幸存者。但如今,这家石油巨头正处在变革的十字路口。作者Clifford Krauss,希望对您有所启发。

在过去的135年里,埃克森美孚经历过被政府排挤、投资失败和灾难性的埃克森瓦尔迪兹漏油事件,可即便命途多舛,这家石油巨头还是赚了很多钱。

但突然间,埃克森开始严重下滑,长期潜伏的短板因疫情的蔓延和能源世界的技术转变而显现出来。

该公司数十年来一直是美国最赚钱、最有价值的企业之一,但今年前9个月亏损24亿美元,股价下跌了约35%。8月,埃克森美孚被剔除出道琼斯工业平均指数,取而代之的是软件公司Salesforce。这一变化标志着,接力棒从大型石油公司向日益占据主导地位的科技行业交接。

“埃克森美孚是幸存者吗?”爱德华·琼斯(Edward Jones)能源分析师詹妮弗·罗兰(Jennifer Rowland)问道。“他们当然是,他们拥有巨大的全球资产、优秀的员工和伟大的技术知识。但真正的问题是,它们能继续繁荣下去吗?现在有很多人对此表示怀疑。”

埃克森美孚正面临着来自投资者越来越大的压力。据一名知情人士透露,长期股东D.E. Shaw最近增持了埃克森美孚的股份,并要求该公司削减成本,改善环保记录。另一个投资者“一号引擎”(Engine No. 1)也在推动类似的改革,这一行为得到了加州教师退休系统(California State Teachers Retirement System)和英国国教(Church of England)的支持。在12月9日,纽约州审计长托马斯·P·迪纳波利(Thomas P. DiNapoli)表示,纽约州2260亿美元的养老基金将出售那些行动不够迅速、减排力度不够的石油和天然气公司的股票。

今年能源需求的暴跌,世界领导人承诺要采取措施应对气候变化,每家石油公司都在努力。此外,许多公用事业公司、汽车制造商和其他企业已承诺大幅减少或消除化石燃料的使用,这是温室气体排放的最大来源,这些企业转而主攻风能、太阳能和电动汽车。

荷兰皇家壳牌(Royal Dutch Shell)和英国石油(BP)等欧洲公司已经开始逐渐放弃化石燃料。但与大多数美国石油公司一样,埃克森美孚也加大了对石油和天然气的投入,对可能有助于减缓气候变化的技术却投资相对较小。

2018年6月30日,圭亚那附近的埃克森美孚钻井船。尽管世界各国领导人加大了应对气候变化的力度,但该公司仍计划在巴西和其他国家开采更多石油。(克里斯托弗·格雷戈里/《纽约时报》)

就在11月份,埃克森美孚还重申计划增加化石燃料产量,尽管速度会放缓。该公司正在投资数十亿美元,在横跨德克萨斯州和新墨西哥州的二叠纪盆地以及圭亚那、巴西和莫桑比克的海上油田开采石油和天然气。

尽管埃克森承认之前自己走错了一步,但它仍坚持自己的战略。埃克森美孚表示,将把其天然气资产减记至多200亿美元。该公司在2010年前后购买了大部分天然气资产。该公司还将在未来一年左右裁员1.4万人,占其员工总数的15%,以削减成本并保护股息,该公司股息在过去近40年里每年都在增加。

但是,如果说这场危机是一种生死攸关的威胁,那么埃克森美孚的高管层还没有承认这一点。

自2017年以来担任该公司董事长兼首席执行官的达伦·W·伍兹(Darren W. Woods)在最近的一次股东大会上表示,“尽管目前市场动荡,短期内存在不确定性,但推动我们业务的长期基本面依然强劲,没有改变。”

在石油界,埃克森是一家以保守著称的公司,公司文化僵化,难以适应关键的变革。自约翰·D·洛克菲勒(John D. Rockefeller)在19世纪末以标准石油公司(Standard Oil)的名字创立该公司以来,就一直是这样。标准石油后来因垄断地位被政府拆解。

洛克菲勒是会计师出身,数字计算深深的刻在了埃克森的DNA里。埃克森美孚的管理者主要是工程师,他们通常会逐步晋升到高级职位。整个高层团队都表现出一种决心,就是他们有能力克服每一个可以预见的屏障,比如OPEC石油禁运、战争和政府制裁。作为经常要在危险或荒凉的地方开展业务的公司,这种信心也许是必要的。

作为一名受过训练的电气工程师和在公司工作了28年的老将,现任CEO伍兹说话时像他那些更有名的前任们一样冷静自信。但他比李·R·雷蒙德(Lee R. Raymond)和雷克斯·蒂勒森(Rex Tillerson)更低调。雷蒙德在上世纪90年代和本世纪初对气候变化的担忧不屑一顾,蒂勒森在2006年至2016年期间在国际事务上的表现帮助他成为唐纳德·特朗普总统的首任国务卿。

虽然雷蒙德和蒂勒森是业内的领军人物,但他们给伍兹留下了许多问题,这些问题至少在一定程度上被高油价所掩盖了。

雷蒙德对气候变化公开的怀疑态度损害了公司的声誉。蒂勒森则迟迟没有利用页岩钻井的优势,而页岩钻井的确提升了美国的石油工业。他与俄罗斯和伊拉克交易让公司损失惨重。2009年,他以300多亿美元的价格收购XTO公司,以获得压裂技术和珍贵的天然气田,而当时天然气价格正处于高峰。自那以后,随着大宗商品价格的下跌,该公司出现了亏损,并在11月撤销了大部分投资。

已退休的华尔街分析师法德尔•盖特(Fadel Gheit)表示:“达伦•伍兹接手的这家公司近年来押下了巨额赌注,但都未能成功。”1999年,美孚与埃克森合并前,盖特曾在美孚担任研发工程师。

“埃克森美孚就像一艘大型游轮,”他补充道。“你不可能在一夜之间改变航向。他能经受风暴,但不会走得太远。为了保住地位,他们将不得不转型。”

雷蒙德拒绝置评。蒂勒森也没有回应记者的置评请求。在回答问题时,埃克森美孚主要引用了伍兹和该公司此前发表的公开声明。

该公司发言人凯西•诺顿(Casey Norton)表示,对XTO的收购“不仅带来了潜在资源,还带来了人力和技术”,帮助该公司在二叠纪盆地的页岩油田取得成功。

在上任的头几年里,伍兹遵循蒂勒森制定的大战略,大举借贷和投资以扩大生产。疫情迫使伍兹改变了方向。该公司现在计划到2025年在勘探和生产方面的支出比原计划减少三分之一。

然而,埃克森正在进行的变革,虽然绝对意义上是巨大的,但与欧洲石油公司所做的相比,似乎只是小打小闹。英国石油公司宣布,将在未来十年将对低排放业务的投资增加10倍,达到每年50亿美元,同时将石油和天然气产量缩减40%。荷兰皇家壳牌(Royal Dutch Shell)、法国道达尔(Total)和其它欧洲公司也在以不同的速度采取类似行动。

在美国,唯一接近“欧式”目标的大型石油公司是西方石油公司(Occidental Petroleum)。该公司最近承诺,到2040年其业务活动的碳排放量将达到净零,到2050年其燃料的使用量将达到净零。它正在得克萨斯州建造一座工厂,从空气中捕捉二氧化碳,并利用它将原油推出地面,同时将温室气体永久留在地下。

能源历史学家、《新地图:能源、气候和国家冲突》(the New Map: energy, Climate, and the conflict of Nations)一书的作者丹尼尔·耶金(Daniel Yergin)说,“我们已经从页岩时代进入能源转型时代,因此公司之间的战略分歧更大了,出现了现代以来最大的分歧。现在最大的争议是,石油峰值会出现在本世纪20年代、30年代还是50年代?”

埃克森高管曾表示,他们认识到能源转型正在进行,而且转型是必要的。但他们也断言,该公司进军太阳能或风能业务没有任何意义。相反,该公司正在投资于突破性技术。其中一个项目是利用藻类为卡车和飞机生产燃料。埃克森多年来一直在讨论这个项目,但尚未开始商业化生产。

埃克森的炼油厂有朝一日也可能成为氢气的主要生产者,许多专家认为,氢气可以在减少排放方面发挥重要作用。该公司正在碳捕获和封存技术上投注,其中一个项目是将工业运营中排放的碳引导到一个可以发电的燃料电池中,在产生更多电力的同时减少排放。

“在这些领域取得突破对减少排放至关重要,并将为实现巴黎协议(2016年的全球气候协议)的目标做出有意义的贡献,”伍兹在10月份发给员工的信息中说。

能源专家表示,埃克森美孚有可能提出二氧化碳的新用途,如加固混凝土或制造碳纤维,从而取代钢铁和其他材料。

赖斯大学(Rice University)能源研究中心(Center for Energy Studies)高级主任肯尼斯·B·梅德洛克三世(Kenneth B. Medlock III)说,“如果埃克森美孚和其他主要石油公司打破这些僵局,有关碳氢化合物的整个讨论就会发生改变。这种改变是缓慢的,想想风能和太阳能的发展进程也是如此。”

石油和天然气价格的大幅上涨也可能缓解外界对该公司的担忧,至少暂时如此。最近几周,随着对冠状病毒疫苗的乐观情绪推动油价上涨,埃克森美孚的股价也随之上涨。

埃克森负责研发的副总裁维贾伊·斯瓦卢普(Vijay Swarup)最近接受采访时说,该公司明白自己需要降低排放,并正在开发更好的燃料、润滑油和塑料。

斯瓦卢普说:“但是在通往这个目标的途中,我们还不能停止供应平价的、可大规模应用的能源。”

但英国石油公司(BP)前首席执行官约翰•布朗(John Browne)表示,尚不清楚埃克森美孚和其他美国大公司是否会对其业务进行充分转型,以适应低碳未来。

他说:“他们可能只是走一步看一步,然后说,‘让我们看看长远会发生什么。’但如今,这是一种相当冒险的策略。”

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